De l’origine des noms de familles

Il est généralement admis qu’au moment du Moyen-Âge, la population s’est trouvée tellement agrandie que les cas d’homonymie étaient fréquents. Or, nous l’avons vu, pour diverses raisons, l’Etat a voulu s’assurer de l’identité du premier venu. De même, l’usage a fixé les noms dont étaient affublés nos ancêtres.

Au Haut-Moyen-Âge, il arrivait d’avoir deux personnes porteuses du même nom (j’entend nom de naissance, notre actuel prénom). Or dans certains actes officiels, il apparaissait nécessaire de distinguer les uns des autres. Si on a un seul Paul, on sait de qui on parle, mais si on en a deux…. Le meilleur moyen de les distinguer est de rappeler leur filiation, “Paul Fils de Pierre” et “Paul Fils de Martin”. Cela a donné les “Mac” écossais, que l’on retrouve en Bretagne en “Mab” (contracté en “Ab”, comme dans “Abgrall”, “Abhervé” et autres).  Certains métiers, avec en général peu de représentants dans un village devinrent aussi des noms: les forgerons, médecins, meunier, boulanger, tisserand, etc.  D’autres catégories relèvent des surnoms liés à une particularité physique, facilement remarquable; de grandes jambes, des oreilles proéminentes etc.

Accoler un surnom était déjà fréquent, ce n’était absolument pas une nouveauté. Ce qui change, c’est que ces surnoms vont être fixés et se transmettre. “Martin Le Grand” va transmettre son surnom à ses enfants, y compris si ils sont petits.

Nous avons donc hérité de surnoms fixés par l’usage et le besoin, il y a plusieurs siècles. Le sens dont ils étaient porteurs était alors évident, mais aujourd’hui il l’est moins. Des généalogistes, des linguistes se sont penchés sur ces noms, je retranscris ici leur avis sur la question.

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